C'est quoi un dinosaure ?

Qu'est ce qu'un dinosaure -

C'est quoi un dinosaure ?

Qu'est ce qu'un dinosaure? Voici le guide ultime pour le découvrir. Au menu ? Leur classification, leur époque, les principaux dinosaures et un peu de géographie pour se mettre en jambe !

 

Si vous êtes là, c’est que vous êtes comme moi passionné par les dinosaures. Ou que vous avez un enfant passionné par les dinosaures (et qui adore Jurassic Parc), mais que vous êtes un peu perdu et que vous aimeriez arriver à suivre quand il vous en parle. Je vous ai donc préparé un petit guide pour vous aider à vous y retrouver.

 

I. Le groupe des dinosaures

Pour répondre à la question "C'est quoi un dinosaure ?" il est important de connaître leur classification. Les dinosaures sont des animaux faisant partie d’un grand groupe appelé “sauropside”, et que, pour des raisons de simplicité on nommera “reptile” (bien que le terme “Reptile” ne soit plus utilisé en classification). Ce qu’il nous reste d’eux, ce sont des ossements / squelettes fossilisés, c’est à dire transformés en roche par les phénomènes géologiques auxquels ils sont soumis depuis leur mort (fossile). On a découvert des ossements de dinosaures depuis longtemps, mais ce n’est qu’au début du 19ème siècle qu’ils ont commencé à faire l’objet d’études scientifiques, grâce à l’avènement de la paléontologie (jusqu’alors, leur reste était attribué à ceux de créatures mythiques). En 1842, le paléontologue chercheur britannique Richard Owen inventa le terme “Dinosauria” pour y classer les premiers de ces animaux nouvellement étudiés et leurs ancêtres. Depuis, des centaines de genres ont été décrits, regroupant entre 700 et 1000 espèces, et de nouvelles espèces sont annoncées chaque année. Pour s’y retrouver, les scientifiques ont recours à la classification phylogénétique, la méthode moderne utilisée en biologie pour ranger les espèces entre elles selon leurs liens de parenté évolutive (qui, dans le cas des fossiles, sont établis grâce à l’anatomie comparée). Les dinosaures sont reconnaissables par la combinaison d’un certain nombre de caractéristiques anatomiques, mais il ne sera pas nécessaire d’entrer dans les détails pour avoir une connaissance globale du sujet (vous n’aurez sans doute pas à expliquer à vos enfants ce qui différencie un dinosaure d’un dinosauriforme non dinosaurien…). Retenez surtout que les dinosaures ont une posture érigée, c’est à dire les pattes toujours droites sous le corps et non écartées de chaque côté.

posture rampante et érigé reptile

 

II. Le Mézoïque: L'époque de ces créatures

Dans cette partie nous n'allons pas répondre à la question "C'est quoi un dinosaure ?" mais plutôt "Quand est-ce qu'ils ont vécu". C'est important de connaître cela si on veut les situer dans le temps.

Concernant l’époque à laquelle ils ont vécu, il faut se référer à la frise des temps géologiques. Cette frise est établie en prenant en compte les travaux des géologues du monde entier et est donc régulièrement mise à jour par des datations plus précises. Les datations sont de deux types : relatives (ordre chronologique des événements) et absolues (estimations chiffrées de l’âge des événements). Ces deux types de datations sont complémentaires. Pour ce qui est des méthodes de datations absolues, celle au carbone 14 en est un exemple, sauf qu’elle n’est utilisable que sur de la matière organique et pour des âges récents (moins de 50 000 ans). Pour dater les roches et tout ce qui est très ancien, on utilise de nombreuses autres méthodes, qu’on peut recouper pour plus de fiabilité. La frise se divise en segments appelés, du plus large au plus précis : éon, ère, période (ou système), époque (ou série) et étage (il y a même un “super-éon”, si on compte le Précambrien). Elle est représentée par un code couleur international, qui est aussi utilisé pour les cartes géologiques. Ci-dessous, la frise complète et à l’échelle de l’histoire de notre planète, depuis la date estimée de sa formation (plus de 4,6 milliards d’années) à nos jours.

Aire du précambrien

Les dinosaures ont vécu à l’ère Mésozoïque (autrefois appelé “ère Secondaire”), c’est à dire, dans le petit rectangle bleu noté “Mz”. Pour s’y repérer, on va devoir zoomer sur ce rectangle :

ère du mézoïque

Les plus anciens dinosaures connus datent d’environ 230 Ma (millions d’années), c’est à dire la fin de la première moitié de la période appelée Trias. La limite entre le Trias et le Jurassique est marquée par une extinction massive d’espèces, qui donne aux dinosaures l’occasion de dominer les écosystèmes terrestres. A la fin du Crétacé, il y a 66 Ma, une autre extinction de masse a eu raison des dinosaures, et ce sont les mammifères, apparus durant le Jurassique, qui en ont tiré profit. L’extinction des dinosaures est liée à deux événements majeurs : l’impact d’un astéroïde dans le Golfe du Mexique, et un volcanisme massif sur une longue durée, dit de “trapps”, dans la province du Deccan, en Inde. On sait que ces deux événements ont eu lieu et qu’ils coïncident avec l’extinction de masse de la fin du Crétacé, car ils ont laissé des traces dans le registre géologique, mais il n’y a pas de consensus sur le quel a été le plus décisif. Les dinosaures ont donc vécu sur trois périodes géologiques, pendant une durée de plus de 160 Ma. La durée d’existence d’une espèce animale étant en moyenne de l’ordre du million d’années, vous comprendrez aisément que les près de 1000 espèces décrites n’ont pas toutes vécu en même temps et ne représentent qu’une infime fraction de la réelle diversité qui a existé.

 

III. Où vivaient les dinosaures ? 

Pour ce qui est de la géographie, on trouve des fossiles de dinosaures partout dans le monde, même en Antarctique. Sur cette carte, les points correspondent au code couleur des périodes de l’ère Mésozoïque :

carte ou les fossiles ont été trouvés

Mais à l’époque, les continents n’étaient pas disposés de la même façon. L’étude des limites de plaques, du paléomagnétisme et des vitesses de déplacement des plaques tectoniques permet de “rembobiner” le déplacement de ces dernières et d’avoir une idée de la position des continents à des époques reculées. Bien sûr, plus on remonte loin dans le temps, plus la marge d’erreur augmente… mais en géologie, le Mésozoïque est relativement récent.

carte pangée

Durant le Jurassique, la Pangée a commencé à se disloquer.

carte du monde crétacé

Au Crétacé, la Pangée est complètement morcelée et les continents qu’on connaît actuellement sont bien reconnaissables.

Vous savez à présent situer les dinosaures dans l’espace et le temps. Vous pouvez donc vous vanter de connaître le monde des dinosaures. 

 IV. Les principaux dinosaures

Il y a de nombreuses espèces de dinosaures mais voici les principales : 

Diplodocus

Le diplodocus, un dinosaure herbivore et quadrupède.

 

Tyrannosaure (prédateur carnivore) 

Aussi appelé Tyrannosaurus ou T-Rex,c'est le prédateur carnivore le plus connu. Ce dinosaure carnivore est bipède et chacune de ses pattes est dotée de griffes lui permettant de maintenir ses proies. On le reconnaît à sa grande mâchoire et à ses petites pâtes. 

 

Vélociraptor

Sa représentation courante est erronée parce qu'il faut savoir que le Vélociraptor était en réalité un petit dinosaure couvert de plumes. Mais détrompez-vous, ils étaient de véritables prédateurs.

Allosaure

L'allosaure était un dinosaure bipède classé parmi les théropodes  et datant du Jurassic Supérieur. D'après les estimations, il mesurait environ 8,50 m. 

 

Spinosaure

La découverte de ce théropodes date du début du XXe siècle. Il est facilement identifiable grâce à sa crête et à sa tête ressemblant à celle d'un crocodile. 

 

Brachiosaure

Ce dinosaure est reconnu comme l'un des plus grands et massifs dinosaures ayant existés, pouvant peser jusqu'à 50 tonnes ! 

 

Iguanodon

Les Iguanodons étaient des dinosaures herbivores qui ont vécus au crétacé. C'est le première espèce de dinosaure découverte.

 

 V. La disparition des dinosaures

A quoi est du l'extinction des dinosaures? Il existe plusieurs théories sur le sujet. 

Selon la première hypothèse, une grosse météorite provenant d'un astéroïde ou d'une comète a heurté la Terre il y a 65 millions d'années, déclenchant de violents changements climatiques qui ont mené à la fin du règne des dinosaures. Des découvertes récentes suggèrent que l'impact s'est produit dans ce qui est maintenant connu comme la péninsule du Yucatan au Mexique, créant le cratère sous-marin de Chicxulub, qui a un diamètre d'environ 200 km.

On a découvert qu'il y a environ 65 millions d'années également, il y a eu une période de grandes activités volcaniques. Cela a donné lieu à la deuxième hypothèse pertinente, qui postule que la cause de l'extinction des dinosaures était la répétition massive d'éruptions volcaniques qui se sont produites sur le plateau indien du Deccan.

 

 

Je ne me suis pas présenté, je m'appelle Maxence et je suis l'auteur de cet article "C'est quoi un dinosaure ?". En tant qu'expert, voici ma recommandation: une figurine de Tyrannosaure . C'est une figurine ultra réaliste peinte à la main qui m'a beaucoup plu. 

Si vous avez apprécié ce petit cours d'histoire naturelle, n'hésitez pas à poster un commentaire !

 

A bientôt,

Maxence Ducros


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